Cómo está cambiando la accesibilidad tecnológica

Pasando una nueva página de nuestra historia: cómo está cambiando la tecnología de la accesibilidad.

En el mundo de las tecnologías asistenciales, los engorrosos dispositivos han sido reemplazados por innovaciones discretas y poderosas. Heidi Scrimgeour sigue su evolución.

La tecnología asistencial está transformando la vida de las personas con discapacidad. Pero lo que quizás sea más notable es el hecho de que probablemente no te hayas dado cuenta. La naturaleza discreta de la tecnología demuestra la curva evolutiva marcada en la tecnología asistencial.

Hector Minto, un defensor de la inclusión de la discapacidad y un “evangelizador” técnico para la accesibilidad en Microsoft, recuerda haber trabajado en pasar páginas de forma mecánica al comienzo de su carrera.

“Las personas con discapacidades físicas pueden pasar las páginas de los periódicos al presionar un botón para activar una bomba de vacío y una antena de automóvil, que arrastró la página”, dice. “Costaron miles de libras, pero parecían algo sacado de una película de Wallace y Gromit”.

Los lectores electrónicos y los asistentes digitales han reemplazado a los sistemas de pasar páginas mecánicos, pero según Minto, lo que realmente ha cambiado no es la facilidad con que se puede utilizar la tecnología asistencial; lo nuevo es la “expectativa absoluta” de que la tecnología debe ser inclusiva.

“La tecnología asistencial no es nueva; desde que hemos podido calcular, las personas han estado resolviendo problemas con el uso de la tecnología para ayudar a las personas con discapacidades”, dice.

“Lo que ha cambiado es el mundo. En el pasado, las compañías que creaban herramientas especializadas proporcionaban tecnología asistencial, pero en el futuro no habrá una organización en la sociedad que no tenga que considerar las necesidades de las personas con discapacidades y sus diferentes requisitos”.

Alrededor de mil millones de personas, el 15% de la población mundial, vive con algún tipo de discapacidad. Y Microsoft se compromete a desarrollar herramientas que les permitan a todos lograr aún más. La directora de accesibilidad de la compañía, Jenny Lay-Flurrie, es sorda, y la organización es pionera en soluciones de tecnología asistencial en los campos de la visión, la audición, la neurodiversidad, el aprendizaje, la salud mental y la movilidad.

La misión de Microsoft de reducir la tasa de desempleo de las personas con discapacidades llevó a la integración de la tecnología asistencial en Office 365 y Windows 10, herramientas que cualquiera puede comprar, aunque por defecto vengan deshabilitadas. La creencia de que la tecnología asistencial puede ayudar a todos a superar las barreras de la comunicación es clave en la estrategia de Microsoft para ayudar a que el lugar de trabajo sea inclusivo.

“Originalmente, se diseñó para los usuarios discapacitados”, dice Minto. “Algunas de las tecnologías más geniales que todos dan por sentado, como las pantallas táctiles y la funcionalidad de control por voz, fueron creadas para usuarios discapacitados”. “En lugar de crear software especializado para discapacitados, nos enfocamos en el diseño inclusivo y aprovechamos las herramientas integradas que todos pueden usar”.

Hace tiempo parecía imposible que las computadoras pudieran ser usadas por las personas con algunas discapacidades físicas, pero la actual tecnología de seguimiento ocular permite que cualquier persona controle una computadora usando solo sus ojos.

Además, los usuarios pueden simplemente activar las funciones de asistencia, como los filtros de colores ocultos o la funcionalidad de lectura en voz alta, sin tener que comprar un kit especializado, gracias a la configuración especializada y las características de diseño inclusivas en muchos programas de software.

Y las personas con discapacidades auditivas, que antes dependían de intérpretes, ahora pueden participar en el lugar de trabajo sin impedimentos. Microsoft Translator, una aplicación gratuita, crea subtítulos en tiempo real que permiten a los usuarios sordos comunicarse de nuevas maneras.

“He estado en reuniones de una hora con personas sordas donde los intérpretes se han tomado un descanso porque la tecnología nos permite comunicarnos sin problemas sin ellos”, dice Minto.

“Office es la herramienta empresarial, por lo que hacerla accesible cambia las oportunidades de empleo para las personas con discapacidades y garantiza que las organizaciones no pierdan un gran talento en el lugar de trabajo solo porque las personas están perdiendo la audición”, agrega.

Jim Thatcher de IBM diseñó el primer lector de pantalla en 1986, inicialmente para uso de empleados con discapacidad visual. Hoy en día, los lectores de pantalla son ampliamente utilizados por personas ciegas y con discapacidad visual, lo que les permite usar una computadora en toda su extensión, incluso leer documentos y navegar por páginas web, solo con escuchar.

Pero la inteligencia artificial (IA), más que cualquier otra evolución técnica, está transformando la tecnología asistencial para la ceguera en particular. La aplicación Seeing AI de Microsoft tiene cientos de miles de usuarios globales, y utiliza la IA para desbloquear información, incluso la escritura a mano y los memes, que hasta ahora habían sido completamente inaccesibles para las personas ciegas.

“Un lector de pantalla puede leer el texto real, pero si el texto está escrito a mano o dentro de una imagen, no puede”, explica Minto. “Seeing AI le permite tomar una foto con su teléfono con cámara y usar el aprendizaje automático para leer el texto o la escritura a mano, o enviar una imagen de Twitter a la aplicación y extraerá el texto de la imagen, así como la descripción de la imagen”.

“En el pasado, una persona ciega podría haber tenido que coser un lazo en una corbata roja para ayudar a identificar la ropa que desea usar, pero con Seeing AI, los usuarios apuntan su teléfono a una prenda de ropa y la aplicación reconocerá el color y dirá la palabra ‘rojo’ en voz alta”.

Influencer y cofundador de Disability Horizons, Martyn Sibley nació con una rara patología genética, atrofia muscular espinal tipo 2. Usuario de silla de ruedas con asistencia de atención a tiempo completo, Sibley es un ávido usuario de tecnología asistencial y un defensor de las formas en que mejora la vida para personas con discapacidad.

“En lugar de un control remoto, uso una aplicación en mi teléfono para cambiar el canal en el televisor”, dice, y agrega que con la ayuda de su asistente virtual: “puedo escuchar canciones desde mi cama cuando quiero”.

“La funcionalidad de voz a texto de los teléfonos inteligentes está reemplazando la necesidad de soluciones de software más caras como Dragon Dictate en las escuelas a la hora de hacer exámenes, y creo que las persianas y puertas funcionarán con teléfonos inteligentes en el futuro”.

¿Cómo es el futuro de la tecnología accesible?

Si no incluyes deliberadamente, excluyes involuntariamente, así que lo que viene es un diseño aún más inclusivo”, dice Minto. “La gente no tendrá que buscar configuraciones de accesibilidad en el futuro, y a medida que nos movemos hacia un mundo donde la gente se dé cuenta de lo que puede hacer la tecnología, la comunicación humana cambiará por completo”.

Traducción: Asociación Mácula Retina.

Ilustración: Cami Dobrin/Guardian.

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